Comment conjuguer le prétérit en anglais ?

Constituant un des temps les plus utilisés dans la conjugaison en langue anglaise, le prétérit correspond au passé anglais. Essentiel pour mener une conversation à bien, il est enseigné dans les collèges français à partir de la 4ème. Simple d’utilisation, il se compose de verbes réguliers qui obéissent à une construction spécifique et de verbes irréguliers devant être mémorisés. Retrouvez dans cet article tout ce qu’il faut connaître sur le prétérit.

Qu’est ce le prétérit ?

Appelé également past ou bien simple past, le prétérit correspond au passé simple anglais. En anglais, c’est le preterit. Avec le present perfect, il figure parmi les deux temps les plus utilisés dans la langue anglaise lorsque l’on évoque le passé. On l’utilise pour exprimer des actions qui se sont déroulées dans le passé. Lorsque dans notre discours, il n’y a aucun lien avec le présent, on doit recourir au prétérit. Très simple d’utilisation, le prétérit anglais s’utilise à chaque fois qu’il y a un mot signifiant qu’il s’agit du passé. Par exemple : « yesterday, I ate a salad » (traduction : hier, j’ai mangé une salade); « last week, I went to the zoo » (traduction : la semaine dernière, je suis allé au zoo); « last year, I worked in a restaurant » (traduction : l’année dernière, j’ai travaillé dans un restaurant). Dans ces cas-là, il ne faut pas avoir d’hésitations. Le temps qu’il faut utiliser est le prétérit. Finalement, dès qu’on souhaite évoquer des évènements, des actions, des faits qui se sont déroulés dans le passé, on choisit le prétérit. Pour obtenir plus d’informations sur le prétérit, cliquez ici.

Il existe une forme régulière des verbes au prétérit, et une forme irrégulière. Les premiers sont très simples à construire. En ce qui concerne les seconds, il existe différentes manières de les connaître. On peut tout simplement les mémoriser par cœur. Il existe en effet certaines listes des mots les plus fréquemment utilisés. On peut également choisir de les apprendre au fur et à mesure de notre apprentissage de la langue anglaise. De nombreuses occasions permettent de faire la rencontre de ces verbes irréguliers, qui une fois mémorisés sont très simples à utiliser. Cet apprentissage plus progressif sera privilégié par certaines personnes qui ont des difficultés avec la mémorisation par cœur. Néanmoins, si vous vous sentez capable d’entreprendre un tel travail, vous pouvez entamer l’apprentissage des formes irrégulières les plus souvent rencontrées, et de consolider votre apprentissage au fur et à mesure de votre travail.

La forme affirmative du prétérit

À l’instar de la forme française, le prétérit se construit de différentes manières en fonction de l’usage qu’on souhaite en faire. Est-ce qu’il s’agit d’une forme affirmative, négative ou interrogative ? Dans le cas de la forme affirmative, on souhaite évoquer un événement, un fait ou une action qui s’est déroulé dans le passé et qui est révolu. Par exemple : « I ate a banana. » (Traduction : J’ai mangé une banane). Dans le cas de la forme affirmative, toutes les personnes ont la même forme au prétérit, sauf dans un cas seul cas. Il s’agit du verbe être (en anglais be)qu’on traduira par « was » ou « were ». Bien sûr, les formes irrégulières diffèrent également.

Pour les verbes réguliers, c’est très simple. Il suffit d’ajouter la terminaison ED à la base verbale. Par exemple, pour le verbe « walk » (traduction : marcher), le verbe au prétérit sera « walkED ». Pour le verbe « laugh » (traduction : rire), cela donnera « laughED ». Concernant le verbe être (« be »), il existe en deux formes « was » et « were ». « Was » permet d’évoquer les personnes au singulier et « were » au pluriel. On les utilise de la manière suivante :

  • I was
  • You were
  • She/He/It was
  • We were
  • You were
  • They were

La forme négative du prétérit

Pour construire la forme négative du prétérit, il faut procéder de la manière suivante : le sujet, suivi de « did not » auquel on ajoute le verbe. L’auxiliaire « did not » permet de marquer la négation de la relation entre le sujet d’une part, et l’ensemble composé du verbe et du complément d’autre part. Voici un exemple : « she did not come » (traduction : elle n’est pas venue); « we did not move » (traduction : nous n’avons pas bougé). À l’oral, on utilise fréquemment la forme contractée suivante : « didn’t », qui signifie « did not ». Par exemple : « I didn’t eat » (traduction : je n’ai pas mangé). Concernant le verbe être, on procède de la manière suivante : le sujet, suivi de « was not » ou « were not ». Par exemple : « I was not sick » (traduction : je n’étais pas malade) ou « We were not there » (traduction : nous n’étions pas là). Concernant la contraction, elle s’écrit de la manière suivante : « was not » devient « wasn’t » et « were not » devient « weren’t ».

La forme interrogative du prétérit

Pour construire la forme interrogative du prétérit, il faut procéder de la manière suivante : on écrit « did », auquel on ajoute le sujet, puis le verbe, et on termine par « ? ». Concrètement, cela se présente comme ceci : « did he go to Italy ? » (traduction : est-il allé en Italie ?); « did you work in a bakery ? » (traduction : avez-vous travaillé dans une boulangerie ?). Il ne faut pas ajouter de terminaison à la base verbale, car on retrouve déjà la marque du prétérit dans l’auxiliaire « did ».

Les formes irrégulières du prétérit

La construction du prétérit diffère en fonction de la nature du verbe. S’il est irrégulier, on ne procèdera pas de la même manière pour le conjuguer. Il n’y a pas d’autre choix que de les apprendre par cœur. Néanmoins, il est tout à fait possible de commencer avec les verbes que l’on retrouve le plus fréquemment. Voici une liste de quelques verbes que l’on utilise souvent dans la langue anglaise :

  • Devenir : Become/Became
  • Commencer : Begin/Began
  • Casser : Break/Broke
  • Amener : Bring/Brought
  • Acheter : Buy/Bought
  • Attraper : Catch/Caught
  • Boire : Drink/Drank
  • Tomber : Fall/Fell
  • Combattre : Fight/Fought
  • Trouver : Find/Find
  • Voler : Fly/Flew
  • Obtenir : Get/Got
  • Garder : Keep/Kept
  • Rencontrer : Meet/Met
  • Dire : Say/Said
  • Dormir : Sleep/Slept
  • Gagner : Win/Won
  • Parler : Speak/Spoke